20/05/2022 08:32
Après des années de retard et d'échecs, Boeing doit tenter jeudi 19 mai de revenir dans la course avec le décollage de sa capsule Starliner, pour un vol d'essai à vide en direction de la Station spatiale internationale, dans l'espoir d'enfin devenir la deuxième entreprise à servir de "taxi" pour les astronautes de la NASA, avec SpaceX.
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Une fusée Atlas V de United Launch Alliance, avec à son sommet la capsule de Boeing Starliner, avant un vol d'essai, à Cap Canaveral en Floride le 18 mai.
Photo : AFP/VNA/CVN

Le lancement est prévu depuis Cap Canaveral en Floride à 18h54 heure locale (22h54 GMT). Starliner sera propulsée par une fusée Atlas V de United Launch Alliance (ULA), et doit s'amarrer à la Station spatiale internationale (ISS) environ 24h plus tard.

Ce test sans passagers à bord, qui doit prouver que la capsule est sûre pour ensuite transporter des humains, avait déjà été tenté en 2019. Mais il avait alors frôlé la catastrophe, et le vaisseau avait dû revenir sur Terre prématurément sans avoir atteint l'ISS.

Puis en août 2021, un nouvel essai avait dû être annulé au tout dernier moment, avant même le lancement, à cause d'un problème de valves détecté lors des ultimes vérifications.

Pendant ce temps-là, SpaceX, pourtant nouvelle venue dans l'industrie aérospatiale par rapport à Boeing, a de son côté réussi ses propres tests, et commencé à transporter les astronautes de la NASA lors de missions régulières.

En tout, l'entreprise du milliardaire Elon Musk a déjà acheminé 18 astronautes avec sa propre capsule, Dragon - ainsi que quatre passagers privés lors d'une mission de tourisme spatial.

Mais la NASA souhaite diversifier ses options, afin de ne plus jamais risquer de se retrouver sans moyens de transport américain, comme après l'arrêt des navettes spatiales en 2011. Jusqu'à SpaceX, l'agence américaine en était en effet réduite à payer pour des places dans les fusées russes Soyouz.

Le lancement de jeudi est "une étape cruciale pour nous" vers "deux véhicules transportant régulièrement des équipages", a rappelé lors d'une conférence de presse mardi 17 mai Dana Weigel, directrice adjointe du programme de l'ISS à la NASA. Un contrat à prix fixe a été passé avec SpaceX tout comme avec Boeing.

Amarrage délicat

Jeudi 19 mai, seul un mannequin nommé Rosie sera assis dans le siège du commandant. Il est équipé d'une quinzaine de capteurs, destinés à récolter des informations sur les mouvements de la structure.

Starliner emporte également environ 230 kg de ravitaillement pour la station, qui tourne en orbite à environ 400 kilomètres d'altitude.

L'approche de l'ISS vendredi 20 mai, vers 23h00 GMT, sera suivie de près par les astronautes à bord de la Station. Ils commanderont d'abord à la capsule de se stabiliser à environ 250 mètres de distance, avant de procéder à la délicate manoeuvre de contact. L'écoutille de la capsule ne sera ouverte que le lendemain, samedi 21 mai.

Starliner doit rester amarrée à l'ISS durant environ cinq jours, avant de redescendre vers la Terre pour atterrir dans le désert de l'État américain du Nouveau-Mexique, sur la base de White Sands.

Déboires à répétition

Le développement de Starliner s'est révélé être une longue épopée semée d'embûches.

En 2019, la capsule n'avait pas pu être placée sur la bonne orbite à cause d'un problème d'horloge, et avait dû revenir sur Terre au bout de deux jours. Boeing s'était ensuite aperçu que d'autres soucis de logiciel avaient failli engendrer une grave anomalie de vol.

La NASA avait prescrit une longue liste de recommandations et modifications à effectuer.

Puis, en 2021, alors que la fusée se trouvait déjà sur le pas de tir pour retenter le vol, un problème d'humidité avait causé une réaction chimique ayant bloqué l'ouverture de certaines valves de la capsule. Elle avait dû retourner à l'usine pour inspection - pendant 10 mois.

Le problème a été réglé en isolant hermétiquement les nouvelles valves, afin d'empêcher l'humidité de pénétrer, a expliqué mardi 17 mai Mark Nappi, responsable chez Boeing. Mais à l'avenir, d'autres solutions de plus long terme, dont un design modifié, sont sur la table.

L'enjeu est grand pour la compagnie, qui espère pouvoir réaliser un premier vol habité d'ici la fin de l'année. Cette deuxième mission de démonstration sera indispensable pour enfin obtenir l'homologation de la NASA.

Mais le calendrier exact dépendra des performances de la capsule cette semaine - qui devront du même coup redorer un peu l'image de Boeing, pour le moins écornée par ces déboires à répétition.

AFP/VNA/CVN

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